砂漠の中の街「ラスベガス」が世界一の歓楽都市になった理由

「不夜城」と呼ばれるにふさわしい、眠らない街・ラスベガス。カジノあり、エンターテイメントあり、世界中から集まった観光客は誰しも、ネオン輝く街中で笑いさざめき、夢のひとときに酔いしれます。もちろんもともとカジノで有名な都市でしたが、2000年から放送されたアメリカのテレビドラマ『CSI:科学捜査班』で街の様子を詳しく知った、という人も多いでしょう。映画やドラマの舞台にもなる華やかな街ですが、しかし中心街から少し離れると周囲はなんと広大な砂漠。どうしてこんなところに巨大歓楽街が誕生したのでしょう?ラスベガスの歴史と魅力、たっぷりお伝えしてまいります!






ラスベガスの歴史(1)始まりは小さなカジノタウン

ラスベガスって何州にあるの?人口は?

ラスベガスって何州にあるの?人口は?

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まずは、現在のラスベガスについて、どんな街なのか、おさらいしておきたいと思います。

ラスベガス(Las Vegas)はアメリカ合衆国の西部にあるネバダ州の南部にある都市。
ネバダの州都はカーソンシティですが、州最大の都市と言えばやはりラスベガスということになるようです。

人口はおよそ58万人(2010年調べ)。
カーソンシティはおよそ5万5000人なので、その差は歴然です。
しかしネバダ州は山脈と砂漠の州。
山に囲まれたネバダ砂漠の盆地に固まるようにラスベガスの市街地が集中しています。
砂漠の中ということで常に空気が乾燥しているので、夏は暑いですがそれほど不快感はなく、逆に冬の冷え込みは大変厳しいものに。
決して暮らしやすい土地ではないと思われますが、広大な砂漠の中であるにもかかわらず、ラスベガスの街中には高級ホテルが建ち並び、巨大な噴水が大量の水を噴き上げています。

街の主要産業はやはりカジノ。
市内の主だったホテルにカジノがあるのはもちろんのこと、空港ターミナルにも24時間営業のスロットマシンが設置されています。
長年、カジノの売り上げ世界一を誇っていましたが、その座は2006年にマカオに奪われてしまいました。
2013年の売上ランキングデータでは、マカオが4兆6,104億円で1位、2位のラスベガスが6,630億円、3位はシンガポールで6,222億円と、かなり水をあけられている状態に。
マカオが急成長を遂げていることと共に、ラスベガスの観光ビジネスが、カジノ中心型から、ショーやテーマパーク型ホテルなどを含めた総合エンターテイメント型へと移行しつつあるため、との見方もあるようです。

街の歴史は100年そこそこ?砂漠のオアシスからカジノへの転換

街の歴史は100年そこそこ?砂漠のオアシスからカジノへの転換

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1800年代半ば頃、カリフォルニア州で金が発見され、アメリカはゴールドラッシュに沸いていました。
一攫千金、金脈を求めてカリフォルニアを目指す者は後を絶たず、そんなカリフォルニアへ向かう中継地点として着目されたのが、砂漠の中のわずかな窪地でした。
砂漠の中の窪地はオアシスのような役割を果たし、やがてこの窪地に定住する者が現れます。
これがラスベガスの前身。
とはいっても、初めはそれほど大きな集落ではなかったそうです。

1905年、ユニオン・パシフィック鉄道の駅が開通。
砂漠の中の貴重な水源であったラスベガスに駅が造られ、蒸気機関車が行き来するようになります。
しかし、カリフォルニアのゴールドラッシュはカリフォルニア金鉱の金はまもなく取り尽くされ、金脈ブームは過ぎようとしていました。

さらにそこへ、1929年に始まった世界恐慌の波が。
株が大暴落し、アメリカ経済は大きく傾きます。
カリフォルニアは金鉱から農業への転換を図っていましたが、ネバダではこれといった産業がありません。
州の財源確保のため、1931年、ネバダは賭博の合法化に踏み切ります。
時を同じくして1931年、世界恐慌の経済対策の一環「フーバーダム」の建設が始まり、ラスベガスに多くの労働者たちが集まるようになりました。

ラスベガスの東南、アリゾナ州との州境付近に建設が開始されたフーバーダム。
黒部ダムの10倍とも言われる巨大なダムは1936年に完成し、砂漠の真ん中にありながら、ラスベガスは豊富な水と電力を得ることができるようになったのです。

ラスベガスを変えた一人の男

ラスベガスを変えた一人の男

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しかし、1940代前半頃はまだ、それほど大きな街ではなかったのだそうです。
そんなラスベガスに一人の男が現れます。
ベンジャミン・シーゲル(1905年~1947年)、通称「バグジー(虫けら)」です。

ニューヨークのマフィアだったシーゲルは1930年代後半、西海岸での組織拡大を目論みカリフォルニア州に拠点を移します。
当時はまだ、小さなカジノが集まる街に過ぎなかったラスベガス。
シーゲルの当初の拠点はハリウッドでしたが、徐々にラスベガスのカジノやホテルの経営にも手を伸ばすようになったのだそうで、カジノとマフィアが結びついて、ラスベガスは大きく変化していきます。
そして、建設途中だったホテルを買収し、600万ドルとも言われる巨額の費用を投じて超豪華なホテルを建設。
カジノやプール、ゴルフ場などを揃えた一大リゾートホテルが1946年12月に誕生します。
名前は「フラミンゴ」。
シーゲルの愛人ヴァージニア・ヒルの愛称なのだそうです。

しかし、大金を投じたにも関わらず、オープン当初のフラミンゴの客足はまばらで、わずか2週間で臨時休業に。
600万ドルも出資したのに成果が出せず、さらにシーゲルの派手な生活ぶりや浪費の様子も相まって、シーゲルはその責任をマフィアから糾弾されるようになります。
ホテルオープンから半年後、シーゲルは愛人の自宅でくつろいでいるところを襲われ、9発の弾丸を浴びて暗殺されてしまうのです。

シーゲル亡き後、フラミンゴの経営は別のマフィアに受け継がれていきます。
しかも、そんなフラミンゴホテルを一目見ようとラスベガスに人が集まり始めたのだとか。
マフィアは周辺に次々とホテルを建設し、ラスベガスは華やかに賑わう街へと変貌を遂げていきます。







ラスベガスの歴史(2)カジノ街から一大リゾート地へ

大富豪・ハワード・ヒューズとラスベガス

大富豪・ハワード・ヒューズとラスベガス

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こうしてラスベガスは、巨大カジノタウンへと発展していきました。
きっとシーゲルも、こんな光景を夢見ていたのでしょう。
彼自身は成功には至りませんでしたが、シーゲルがド派手なホテルを造ろうとしたことが、ラスベガスに人を呼び、莫大なマフィアの資金を生むという結果に繋がった、と言えるのかもしれません。

しかし、1960年代の後半頃になると、徐々に賭博への取り締まりが厳しくなってきます。
ラスベガスのホテル経営から手を引くマフィアが出てくると、入れ替わるように次々と、一般の不動産業者や企業が参入。
中でも抜きんでていたのが、航空業や映画産業を中心としたビジネスで財を成した大富豪、ハワード・ヒューズでした。

ラスベガスの高級ホテルのスイートルームに長期滞在していたヒューズが、ホテル側から「部屋を移ってほしい」と言われ、そのホテルごと買い取った、という武勇伝の持ち主。
2004年公開の映画『アビエイター』でレオナルド・ディカプリオがその生涯を演じ、大変話題になった人物です。

数々の破天荒なエピソードを持つ大富豪は、ラスベガスのホテルやカジノなどをバンバン買収。
知り合いの政治家たちに働きかけ、1969年のカジノライセンス法の改正にも貢献。
それまでマフィアのものだったラスベガスのカジノに、一般の企業が参入できるよう道筋をつけました。
ヒューズにそういった意識があったかどうかわかりませんが、結果的に、マフィアのイメージから脱却し、クリーンなラスベガスの誕生を促すことに繋がっていったのです。

スフィンクス?ピラミッド?テーマパーク型ホテルの台頭

スフィンクス?ピラミッド?テーマパーク型ホテルの台頭

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1980年代に入ると、ラスベガスの街に、奇抜な演出で集客を狙う”テーマパーク型”のホテルが次々にオープンします。

1966年にオープンした「シーザーズパレス」は古代ローマ帝国調の荘厳な佇まいが話題を呼び、その翌年オープンの「サーカス・サーカス」は大掛かりなサーカスを売り物にした巨大ホテル。
これらのホテルの躍進は、カジノだけでなく、家族連れで楽しめる一大リゾート地としてのイメージを築くに十分なものでした。

そして1989年、満を持してオープンしたのがミラージュ・ホテル。
”ラスベガスを変えた男”と称されるスティーヴ・ウィンによって建てられた、火山のアトラクションが売り物の巨大ホテルです。
スティーブ・ウィンはさらに、1993年に海賊をテーマにしたホテル「トレジャー・アイランド」をオープン。
本物の帆船を使ったダイナミックなショーが大人気となります。
さらにエジプトをテーマにしたピラミッド型のホテル「ルクソール」や、巨大な滝や湖、ゴルフコースを持つホテルなどを次々と建設。
その費用は27億ドルとも。
ラスベガスは単なるカジノだけではない、エンターテイメントシティへと生まれ変わっていったのです。

次のページでは『カジノだけじゃない!エンターテイメントシティ・ラスベガス』を掲載!
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Writer:

歴史と歴史小説と遺跡を愛してやまない東京都在住の主婦。子供のころからの大の時代劇ファン。国内外問わず歴史小説を読むようになり、NHK人形劇「三国志」を見て中国史にはまって大学では東洋史学を専攻。愛猫とじゃれながら歴史小説を読み漁る毎日を送っている。趣味は古地図を眺めることとカメラ片手の街散策。

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