メジャーリーグを彩ったスーパースター「ベーブ・ルース」とはどのような人物?

現在多くの日本人選手が挑戦し、日本でも一般的な存在になりつつある野球の最高峰「メジャーリーグ」。1876年に始まったこのリーグはこれまで多くの選手が歴史を彩り、現在では南米など広い地域から個性豊かな選手が集まる巨大リーグになっています。今回はそのメジャーリーグの歴史を彩ってきた名選手から歴史上の人物としても有名な「ベーブ・ルース」について見てみましょう。

恵まれない幼少期のルース

繰り返す非行・孤児院への入所

繰り返す非行・孤児院への入所

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本名ジョージ・ハーマン・ルースは1895年2月6日、アメリカ東部のメリーランド州・ボルティモアで居酒屋を営むジョージ・ハーマン・ルース・シニアと母ケイト・シャムベルガー・ルースの間に生まれました。

しかしルースの生活ぶりはあまり良いものではありません。
家庭が貧しいうえ母親は病弱、父親は仕事で忙しくジョージにかまっている暇はなかったのです。
両親と触れ合う時間を取れないないジョージは学校をさぼり飲酒・喫煙などの非行に走り始め、万引きや喧嘩も日常茶飯事。
これだけのことをされれば両親は困るでしょうが、ジョージ本人も「両親にかまってもらえない寂しさ」を抱えて困っていたのかもしれません。

数々の飛行を繰り返すジョージに我慢の限界に達した両親は、ジョージをカトリックの更生施設兼孤児院「セント・メアリー少年工業高校」へ送り込むことに。
これがジョージの人生を大きく変える出来事になるとは両親、ジョージ本人も思わなかったでしょう。

父親のような神父・野球との出会い

非行を繰り返し全寮制の「セント・メアリー少年工業高校」に送られたジョージを待っていたのはこの施設で教官を務めるローマ・カトリック神父ブラザー・マシアス・バウトラーでした。

身長6フィート6インチ(約198cm)、体重250ポンド(約113kg)もあるマシアスはジョージが「会った瞬間から威圧感を感じた」ほど存在感のある人物でしたが、約30人いた教官の中でもっとも慕われていた人物で後に校長に昇格。
そんなマシアスはジョージに教育を施す中で休み時間に野球を教え始め、ジョージは次第にマシアスを「父親のような存在」として慕うように。
ルースはこのときマシアスの歩く癖の真似を始め(マシアスは内股で歩く癖があった)、生涯その癖が治らなかったという逸話もある。
父親と関わる時間が少なかったジョージにとっては安心できる存在であったのですね。

マシアスから野球を教わったジョージはやがて施設の少年野球チームの一員になり、チームのエースとして活躍するように。
そしてある日、ルースの活躍をある有名な人物が見に来るのです。

メジャーリーガーへの歩み







マイナーリーグ入団・「ベーブ」誕生

マイナーリーグ入団・「ベーブ」誕生

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少年野球チームのエースとして活躍するルースを見に来たのは、当時マイナーリーグ「ボルティモア・オリオールズ(現在のMLBチームとは全く関係がない)」オーナーを務めていたジャック・ダンでした。
ダンはワシントン・セネタース(現在のミネソタ・ツインズ)の投手ジョー・エンジェルから「すごいやつがいる」と紹介され見に来ていました。

当時のオリオールズではメジャーリーグ「ボストン・レッドソックス」に選手を入団させるために練習をさせていましたが、ルースはそんな球団の考えにあった選手と認められたのです。
そして1913年に19歳のルースはオリオールズと年俸600ドル(現在の価値で約660万円)で契約、プロ選手としての第一歩を踏み出すことに。

またこのころのルースは施設を出たばかりで子どもっぽい性格であったことから、その様子を見たチームメートから「ダンの新しいベイビー」という意味の「ベーブ」というニックネームを付けられることに。
これが「ベーブ・ルース」誕生の瞬間でした。

メジャーの世界へ・レッドソックスへ入団

オリオールズへ入団したルースでしたが、翌1914年に大きな転機が訪れます。
レッドソックスへのトレード遺跡でした。
トレードされたルースは7月11日に念願のメジャーデビューを果たしますが、当時スター揃いであったチームでは出場機会をなかなか得られずマイナー降格、この年は4試合の登板にとどまります。
1914年10月17日、ボストンで知り合ったヘレン・ウッドフォードと結婚。

家族を得たルースは翌年から早くも活躍を見せることに。
1915年と1916年にはそれぞれ18勝、23勝を記録しチームのワールドシリーズに貢献。
優勝を逃した1917年には24勝まで数字を伸ばしチーム不動のエースに。
1916年と1918年のワールドシリーズでは29回2/3イニング連続無失点の記録を樹立。
また1918年からは登板日以外の試合に野手として出場することも増え、この年は11本でホームラン王、翌1919年には倍以上の29本で2年連続ホームラン王を獲得。
現在の日本では北海道日本ハムファイターズ・大谷翔平選手の存在で有名となっている「2刀流」ですが、ルースはそんなマルチな活躍ぶりををはるか昔に見せていたのです。

両方での活躍が光るルースでしたが、そんなルースに1919年末にまたしても転機が訪れることに。
1919年末にルースを待っていたのは、チーム最大のライバルであるニューヨーク・ヤンキースへのトレード。
球団を代表するスター選手放出の衝撃は大きく、放出したレッドソックスは1918年から2004年までワールドチャンピオンから遠ざかることに。
この出来事はルースのニックネームから「バンビーノの呪い」と呼ばれるようになります。

宿敵への移籍・更なる大活躍の始まり

宿敵への移籍・更なる大活躍の始まり

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レッドソックスから宿敵・ヤンキースに移籍したルースですが、新天地でも活躍ぶりは変わりませんでした。
野手に専念すると打棒はさらに脅威を増し、移籍初年度の1920年は前年の約2倍となる54本のホームランを記録。
現在のメジャーリーグでシーズン50本は珍しくありませんが、当時は20本打つだけでも多い時代ですからそれだけルースの記録は飛び抜けていたのです。

ルースはこれ以降もホームランを打ち続け翌1921年には59本、1927年には60本の大台に乗せ自身の持つ記録を更新。
1927年の記録は当時のメジャーのシーズン最多ホームラン記録となり、1961年に同じヤンキースのロジャー・マリスが61本で更新するまで記録を保持していました。

またヤンキースでは新しい大舞台での活躍も目立ち、1933年7月6日に「ルースとニューヨーク・ジャイアンツ(現在のサンフランシスコ・ジャイアンツ)のカール・ハッベルとの対決が見たい」という少年の手紙から実現した第1回オールスターゲームでは記念の1号ホームランを記録。
第2回では少年が夢見たハッベルとの対決が実現し、結果はハッベルがルース相手に三振を奪っています。
このほか1923年にオープンしたヤンキー・スタジアム(2008年まで使用された先代のスタジアム)最初の試合でホームランを放ち、スタジアムはルースの活躍で観客が増えたことから「ルースが建てた家」と呼ばれるようになりました。

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